El azafrán, la paella y Alejandro Magno

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El arroz doméstico, el común, parece ser que proviene de la India, aunque fue en China donde mayor progreso experimentó su cultivo y cuidado. Las fuentes existentes indican que desde el año 3.000 a.c. se ha venido cultivando en el lejano oriente. De la India pasó a la China, de la China a Corea, a Japón y a Filipinas. En dirección opuesta, las tropas de Alejandro Magno llevaron el grano hasta Grecia, donde se le denominó oriza. Sin embargo, no fue sino hasta la expansión árabe-musulmana, en el siglo VIII d.c., que el cultivo del arroz no se extiende por todo el Mediterráneo. Es entonces cuando da comienzo la historia popular del arroz guisado en occidente. Como prueba, del termino árabe ar-rozz se deriva la actual denominación en español.

A Occidente llegó a través de la India. Alejandro Magno lo probó allí en 326 a.C., de hecho fue el primer occidental que lo hizo. Por esa época, el filósofo griego Teofrasto escribe en su libro Historia de las plantas referido a los indios:

       “Siembran sobre todo el arroz, (oryza sativa) con el que hacen su hervido. Es semejante a la escanda, y cuando se le quita la cascarilla forma una especie de gachas fácilmente digeribles. Se parece externamente, cuando está crecido, a la cizaña, y se desarrolla dentro del agua durante mucho tiempo”.

Tenemos al que posiblemente fue el inventor de la Paella. Nada más y nada menos que el gran Alejandro Magno. Aparte de sus correrías como conquistador (de tierras y de lo que no son tierras), Alejandro obligaba a su ejército a curarse las heridas con agua y azafrán por unas supuestas propiedades cicatrizantes, además de ser usado como protector solar. Además, Alejandro exigía que cuando comía arroz, este se sirviera impregnado de azafrán. Un arroz amarillo que comían sus soldados, que sin duda es el ancestro de la paella. Precisamente de este hábito por condimentar el arroz, se popularizó el cultivo del azafrán en Turquía -a la vuelta de las Campañas de Alejandro en Macedonia-, dando lugar por ejemplo a una población llamada ciudad del azafrán, Safranbolu, que es patrimonio de la humanidad.

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